Epitope: Basis für den Impfstoff: Worauf T-Zellen in Sars-CoV-2 springen

Um die Ausbreitung des Coronavirus zu stoppen und Covid-19 besser zu behandeln, ist es wichtig zu wissen, wie das Immunsystem auf Sars-CoV-2 reagiert. Sogenannte T-Zellen werden daher genauer untersucht.

T-Zellen sind wichtige Bestandteile des Immunsystems. Die weißen Blutkörperchen erkennen körpereigene Strukturen und bekämpfen sie. Sie können auch die Produktion von B-Zellen stimulieren. Diese können wiederum virusneutralisierende Antikörper produzieren. In Zeiten einer Coronavirus-Pandemie ist es daher wichtig zu wissen, wie die einzelnen Komponenten des Immunsystems bei mit Sars-CoV-2 infizierten Menschen interagieren. Einer von Juliane Walz vom Universitätsklinikum Tübingen geleiteten Forschungsgruppe ist es gelungen, die Zellstrukturen in Sars-CoV-2 zu identifizieren, auf die körpereigene T-Zellen reagieren. Das Studienergebnis wurde auch in der Zeitschrift “Nature” veröffentlicht.

Für die Studie wurden die Werte von 180 Teilnehmern nach Überleben nach Covid 19 untersucht. Es wurde gefunden, dass alle T-Zell-Immunantworten auf Sars-CoV-2 aktiviert waren. Auch bei denen, die keine nachweisbaren Antikörper im Körper hatten. Dieses Ergebnis und eine Reihe von Erfahrungsberichten gaben den Forschern einen Hinweis darauf, dass T-Zell-Reaktionen eine wichtige Rolle bei der Abwehr von Sars-CoV-2 spielen. Die Forscher beschlossen daher, nach den Bestandteilen des Virus zu suchen, die die T-Zellen als Eindringlinge erkennen, und sie zu bekämpfen. Diese werden technisch als Epitope bezeichnet.

“Diese Epitope sind nicht nur wichtig für die Untersuchung und Diagnose des Immunsystems, sondern können auch die Grundlage für die Entwicklung von Impfstoffen bilden”, erklärt die Leiterin der Studie, Juliane Walz, einer Botschaft. Die Forscher untersuchten auch Blutproben, die vor der Pandemie entnommen wurden. Diese stammen von Personen, die keinen Kontakt zu Sars-CoV-2 hatten. Es wurde jedoch festgestellt, dass in 81 Prozent dieser Blutproben kleine Mengen von T-Zellen aktiviert wurden, die Viruskomponenten erkennen können. Es ist möglich, dass die Spender mit anderen kalten Coronaviren wie HCoV-OC43 oder HCoV-229E in Kontakt gekommen sind. Ein solches Ergebnis wird als kreuzreaktive T-Zell-Aktivierung bezeichnet.

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Keine Sars-CoV-2-Immunität

Diese kreuzreaktive T-Zell-Erkennung kann jedoch nicht mit einer Immunität gegen Sars-CoV-2 gleichgesetzt werden, schreiben die Forscher. “Wie sich diese kreuzreaktive T-Zell-Erkennung auf eine Infektion mit Sars-CoV-2 und die Schwere der Erkrankung bei 81 Prozent der Bevölkerung auswirkt, wird in weiteren Studien prospektiv untersucht”, erklärt Walz die Ergebnisse. In einer bisher unveröffentlichten Folgestudie an Probanden konnten auch sechs Monate nach der Infektion noch starke T-Zell-Reaktionen auf Sars-CoV-2 festgestellt werden. Die Antikörperreaktionen, insbesondere auf das sogenannte Nagelprotein, durch das das Virus in eine Zelle eindringen kann, waren bereits deutlich gesunken.

Basierend auf diesen Ergebnissen haben Forscher aus Tübingen eine Methode für einen Impfstoff gegen Sars-CoV-2 entwickelt. Diese besteht aus den identifizierten T-Zell-Epitopen und wird derzeit in einer klinischen Studie getestet.

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